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管窥分子信息学——访清华大学化学系廖沐真教授

(2001.03.16 新华网)

新华网伦敦3月15日专电(记者王艳红)对许多人来说,“分子信息学”一词恐怕相当陌生。记者第一次看到这个词时就胡乱猜测了半天,仔细请教了正在此间访问的中国清华大学化学系廖沐真教授,才对这门新崛起的学科多少有了些认识。

廖教授介绍说,分子信息学是指通过现代信息处理技术来收集、整理、贮存、检索、分析和利用分子数据。它跨越多个领域,是门交叉学科,主要有三个研究方向:一是对现有分子信息进行收集整理,汇总并统一格式,并研究新的数据组织方法和软件,方便科研人员查阅分子数据;二是对现有的描述方法加以改进,用更好的表征方法来描述分子的结构、功能和性质;三是运用分子信息和处理方法来解决具体问题。

“这是一门相当年轻的学科,真正发展起来也就是最近五年的事情,还只有一些初步成果。非专业人士对之所知甚少,实在可以理解。”廖沐真教授说。

尽管年轻,但该学科的应用潜力却不可小视。他举例说,药物设计是一个将从中获得很大助益的领域。按惯常方法研制一种新药,没有5年的时间、5至10亿美元的资金,将很难办到。仅是用动物进行毒理试验一项,从实验鼠到狗再到猴子,每一阶段都可能需要1至2年。

而借助分子信息学研究,有大量分子数据及高性能运算能力为依托,研究人员将可以针对一种病毒的空间结构,在计算机上设计适合用来对付病毒的药物分子,计算出多种可能的分子的功能与毒性,筛选较为合适的分子,再在实验室中进行验证。这将大大提高试验的有效性,缩短开发时间。

廖教授认为,“在某种意义上说,21世纪是分子科学的世纪”。生物学问题要从分子角度去解决,新材料、下一代计算机等领域的问题也需要在分子层次上描述。要设计出一种有特定功能、性能稳定、有实用价值的分子,很不容易。作为分子科学中重要的一部分,分子信息学将大大推动新型化合物的设计过程。

作为中国科学界代表,廖沐真教授应邀参加了15日在英国剑桥大学举行的联合利华-剑桥分子信息学中心落成典礼。出席典礼的还有其它国家的数十位科学家,其中包括3位诺贝尔奖获得者。英国科学大臣塞恩斯伯里也参加了15日的典礼,英国首相布莱尔则通过录像致辞。这些,都体现出各界对这门新兴学科的关注。

廖教授说,中国在分子信息方面有很多积累,涉及分子、材料、工艺等多种内容,但信息散布在各研究所和高校,迫切需要组织起来共同发展。他认为,剑桥大学化学系拥有世界知名的分子信息库,与在日用化学品等方面有很强实力的联合利华公司共建研究中心,这种强强联合的模式值得借鉴。布莱尔首相在致辞中,就称赞该中心是学术界和产业界合作的典范。

廖教授表示,希望能通过此次出席典礼的机会与各国同行多多交流沟通、建立联系,借机推动中国分子信息学研究与该领域国际一流水平的科学家和机构合作,把机会带回国内。而联合利华公司总裁裴聚禄在接受记者采访时也表示,联合利华将继续采取多种方式,进一步加强与中国在科研方面的合作。

(http://news.tsinghua.edu.cn)
[更新:2001-03-16]
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