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智慧,在纳米方寸间闪耀——记李亚栋教授和他的研究小组

●研通社记者 徐竹

    深秋的一个傍晚,在何添楼201室,终于见到了化学系李亚栋教授。不认识他的人或许会猜想,这位带领他的研究小组在Nature上发表了纳米领域论文的教授一定是个博学的长者,两鬓斑白,不苟言笑。然而那时迎面而来的却是一位头发乌黑的中年人,中等个儿,一袭黑色的运动装散发着无尽的活力。如果在校园里碰到,人们断然不会想到这是一位刚刚四十出头的年轻博导,或许还会以为是哪个在读的博士呢。

    李亚栋

    几句介绍与寒暄之后,聊起自己的工作,李教授如数家珍地侃侃而谈起来。

做科研:想到然后才能做到

    李亚栋教授称他们研究小组最近在Nature上发表的工作是一篇方法学的文章,是对多年来的该领域的重要发现给出了一个合理的机制,即是为合成制备尺寸均一的纳米材料提供了一种通用的方法。在这之前国际上的同行多是用金属有机化合物来做,但因为它成本高、毒性大且不稳定等问题,不利于进一步开展研究与应用探索;李亚栋教授的研究小组的工作有望为纳米材料的研究与应用发展开辟新途径。
取得这样的成就,李亚栋教授并不认为是什么偶然的事情,用他的话来说是“水到渠成”的。他认为重要的不是在做的过程中克服了什么困难,而是首先想到要做什么,什么目标才是最关键的。

    他坦承,自己在纳米研究这个领域已经做了十多年。刚起步时象大家一样虽然也很想取得重大突破,但由于经验与眼界限制,难以找到切入点,认识上有待提高。经过这些年的不懈努力,终于意识到通用的合成方法这个问题重要性;其实国际上在这方面也有些相关的报道,只是没有引起应有的关注;直到最近大家才突然意识到这个问题可能是纳米技术研究与应用突破的关键。发现这一重要目标后,他带领研究小组迅速调整研究方向,敏锐地在03年初开始切入该前沿课题,开展方法学的研究,并于04年秋季在实验上取得关键性突破,为进一步地系统深入拓展纳米材料合成方法学及其应用研究奠定了基础。

    回顾自己这些年来的工作,李亚栋教授概括说:“做研究,关键是个认识问题。一旦能认识到什么是问题的关键,就找到了研究的方向和要达到的目标。这时只要找到合适的方法,就会取得重要进展。”
在李亚栋教授眼中,独立思考是做科研最重要的品质,且一直以梁启超和蔡元培等先贤对大学之自由思想精神的名言为其座右铭。他说清华的学生都很聪明,基础很好,也很勤奋,已具备了成为优秀科技工作者的基本条件。但一个出类拔萃的研究者光有聪明和勤奋还不够,可能最关键的是具有独立的、标新立异、与众不同的思考能力,善于判断问题的关键点在什么地方。否则就只是埋头拉车而不知抬头看路。这样或许能解决一些技术性问题,但却不能敏锐地发现问题,提出问题。

    对研究生来说,首先要判断课题的价值,譬如做菜,做普通的家常菜与做名菜的刀工、火候可能都差不多,但做出来的价值完全不同;然后要去考虑自己有什么条件可以借用,如同荀子所言:“君子性非异也,善假于物也。”找好了方向、方法之后开始工作,优先选择那些能立竿见影取得突破的地方,发现蛛丝马迹,假设它可能是什么机制,实验中能找到什么证据支持其假说,找到其规律性,最终看能否在其它体系中得到进一步证明和推广。如果不能就再修正、发展、甚至推翻、重新建立。

国际竞争:序幕刚刚拉开

    “我在这里的工作时间可能比美国同行更长,我们基本的条件都具备,而且我们的学生也不比别的差,我们的资源、信息都很清楚,那么发一篇Nature实在没什么值得庆贺的,而是应该如此。”李亚栋教授如是说。“文革”让上一辈的科学家落后了至少国际十年,八十年代初有的出国进修赶上了一些,而到这一代应该是和国外同行站在同一条起跑线上。没有落后的理由。

    所以当别人纷纷祝贺他在Nature上发表论文时,他本人十分冷静,他更关注该研究小组的工作能否被同行广泛关注与引用,能应邀撰写该领域的综合评论或在国际大会报告上与国际知名科学家摆在平起平坐的地位上。

    事实上,已经有一些著名的欧、美科学家,在应国内同行邀请访问北京时,主动提出留半天来找清华那个“亚栋•李”讨论,听过李教授系统介绍自己研究小组的工作后,都觉得印象很深刻,希望李教授能有机会访问他们国家,与其开展合作、交流。

    讲到这里,李亚栋教授坦承从没出过国,戏称自己“是个标准的‘土鳖’”,但总是善于和很多从国外回来的老师以及在国外工作的自己原来的学生交流,从他们身上学习,取长补短,扬长避短。他特别强调自己总是处在不断地思考、学习与实践积累中。

    他形象地说:“今天我如果是个大力士,能抱起一条牛,但我是从小牛犊的时候就开始抱起,一直就没停过,如果中间停一下可能牛犊长了就抱不动了。因此我们只要不停地努力就没有理由不如别人。”
在李亚栋教授看来,发一篇Nature或Science实在不能说有什么成就感,它只是我们科研竞争能力的一种表现。他介绍说,论文的第一作者、研究小组中的青年教师王训,在国际纯粹化学年会上获了国际优秀青年科学家奖,全世界只有四个,其它三个分别来自美国的哈佛、加州伯克利和日本京都大学,此前中国尚从未有过。这正说明我们在国际舞台上的竞争才刚刚拉开序幕。

师傅对徒弟的特殊“考验”

    说到如何培养自己的学生,李亚栋教授特别有一套自己的想法。一方面正如前面提到的,他希望自己的学生是善于思考的;另一方面又希望学生和自己一样是在不断的积累中一步一步走出来的。他说培养学生就像训练猎人一样,在掌握一些基本技术的基础上,能敏锐观察到独特之处,判断出关键点。
“在研究生阶段,即便只是纯粹技术性的课题也同样能达到培养与训练人的目的。”李亚栋教授说,“可以在做事的过程中磨练自己,学到基本的技术,对做学问的道理有所领悟。”

    做研究生因为选择的导师、方向的不同,相应的机会、热门程度也会很不同,但这没有关系,可以从最基础的事情做起,时机成熟的时候自然就用到了。他说自己当研究生的时候所从事的萃取分离研究,也只是个技术问题,当时连发一篇核心期刊的文章都不易,但也确实训练了自己。这并不是说放弃大的志向,而是说从当下的本职工作踏实地做起。任何人能把一件事情当作自己的事业去做,就有值得我们学习的地方。

    李亚栋教授说自己总是拿一些很一般的题目给新进实验室的研究生,然后在一旁暗中观察他们。实际上问题的结果是他早已知晓的,但他就是要看他们能否把普通的事做得与众不同。“就好像过去老师傅教徒弟天天扎马步,好像没教功夫,其实是磨练意志,看看他是不是这块料。”

    经过这样一番考验,能把小问题照样做得很出色的人就被李教授调去研究更重要的问题了。用他更形象的说法就是,“当我觉得他是有两把刷子的时候就不会让他去洗菜,而是要让他来掌勺了。”所以首先把本职的事情做好,在任何地方都与众不同、出类拔萃,是走向成功的第一要义。

    这样培养出来的学生能力强是勿庸置疑的。今年刚从在这里毕业的两个博士已到著名的斯坦福大学做博士后研究;而哈佛大学和加州伯克利化学系在中国大陆唯一招收的两名化学方向的研究生也全来自该研究小组;他的学生已连续三年备被评为清华大学研究生年度“学术新秀”第一、二名……李亚栋教授说,一方面说明我们清华的学生确实很优秀,另一方面自己也感到作为“教练”在人才培养上也摸到了点门道、积累了点滴经验。说起这些的时候,他的脸上浮现出孩子般的纯真笑容。

“有多大的胸怀就可以做多大的事”

    和李亚栋教授聊天,你会感到似乎他整个人总是在不断的挑战与进取中勃发着,他给人第一印象的那种活力一直贯穿其中。这不光是他的学术。他做学问的品格同时也是他的整个生命的品格。

    聊起做学问的历程,他从一所很普通的本科院校,到中国科大读研、工作、读博,再到经由“百人计划”来清华重新创业,确实一直充满着机遇与挑战。李亚栋教授说自己从没有怕过失败,做不成没关系,找到了问题就行。回想起在科大读研的经历,当时从没有因为和很多优秀的人在一起就觉得自己不行,而只是想着怎么去学习人家的长处,完善自身的知识结构。结果还在读博士期间就已经有Science论文发表。他非常感谢科大的教育和培养,感谢科大精心培养他的老师们。来到清华更是给了他可以充分施展自己想法的空间。当然他说在清华和更多的强手在一起,竞争压力更大。但这对于一直在挑战中摸爬滚打出来的李亚栋教授来说,更多的还是一种机遇。

    学术之外,他还爱好乒乓球以及棋牌之类他称之为要“斗智慧”的游戏。他打乒乓球或玩棋牌喜欢与高手切磋技艺,开始常常处在末位,但学习一段时间后谁要赢他都不容易了。他说在娱乐中学到了很多学习的方法。

    “人就是在关键时候不能犯错误,有机会的时候一定不能放过。”李亚栋教授笑着总结道。李嘉诚先生有句名言:栽种思想成就行为,栽种行为成就习惯,栽种习惯成就性格,栽种性格成就命运。李亚栋说我们可以理解为“思想决定行为,行为决定习惯,习惯决定性格,性格决定命运”。而性格在他这里就表现为基于自信的坚定意志。

    有了意志,只有学习才能不断进步;而只有乐于发现、欣赏别人的长处才能善于学习,而不是一味地挑剔别人、害怕别人超过自己。不应怕别人学自己的东西,因为如果别人都不如自己,就没了竞争对手,也就没有进步了。“自然界中在一个敞开体系中存在物质和能量的交换,同样我们也只有在一个开放、敞开体系中才能学到更多东西,实际上就是要勇敢地接受挑战。”他如是说,也总在如是做。

    “有多大的胸怀就可以做多大的事,做人与做学问都是一样。”在我们的采访快要结束的时候,李亚栋教授意味深长地说。(编辑 魏磊)

(http://news.tsinghua.edu.cn)
[更新:2005-11-14]
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